FORT POLK, La.– Sgt. Patrick Stockwell, un soldat de la réserve de l'armée de Leander (Texas) et sous-officier responsable de la robotique au centre de neutralisation des engins explosifs improvisés de Folk Polk (Louisiane), prend son travail au sérieux pour une raison très personnelle.

En août 2007, le gendre de Stockwell a été tué lorsqu'il est entré dans un bâtiment et a déclenché un engin piégé dissimulé à l'intérieur.

"S'il avait l'un de ces robots, peut-être qu'il serait toujours là", a déclaré Stockwell.

Stockwell, qui a formé les parachutistes de l'équipe de combat de la 4e brigade, 82ème division aéroportée, du 27 au 30 mars au cours de la rotation de l'unité au centre de formation de préparation opérationnelle de Fort Polk, estime que des robots ont sauvé la vie de milliers de soldats et de marines.

«En 2007, 1 634 robots ont été perdus au combat», a déclaré Stockwell. Quand je demande à la plupart des dirigeants combien de gars ils enverraient pour vérifier un objet suspect, ils disent deux. Donc, multipliez 1600 par deux. "

Les parachutistes se sont entraînés sur différents systèmes robotiques, notamment le Robot IV multifonctionnel, Agile, télécommandé ou MARCbot IV et le Talon. Le MARCbot IV est un robot de reconnaissance léger qui peut repérer des IED ou des positions ennemies dans des zones dangereuses, tandis que le Talon est entièrement équipé pour vaincre les IED.

Le MARCbot IV est très portable et facile à utiliser. Les parachutistes peuvent les transporter dans des véhicules ou les conduire devant des patrouilles débarquées pour regarder dans les coins, inspecter les éventuels engins piégés d'origine automobile, inspecter les bâtiments pour détecter les pièges et effectuer à peu près toute autre fonction de reconnaissance que les soldats sont assez créatifs pour imaginer.

Les parachutistes se sont exercés à manœuvrer les robots et à utiliser leurs bras pour apprendre à les entretenir. Chaque opérateur de robot doit s'entraîner pour être compétent, car il devra former d'autres soldats de son unité à utiliser les robots, a déclaré Jimmy Slaton, retraité de Marine et technicien en chef au Centre de neutralisation des IED.

Les opérateurs qui ont grandi avec les jeux vidéo ont beaucoup plus de facilité à comprendre les nuances des commandes, a déclaré Slaton. Tous les modèles de robots récents ont même un contrôleur ressemblant à un contrôleur de jeu vidéo moderne, a-t-il déclaré.

«C'est très simple une fois que vous avez mis la main dessus», a déclaré Pvt. 1re classe Walter Ciucevich, spécialiste des engins de chantier lourds de Wahaiwa (Hawaii), avec la compagnie A, 508e bataillon de troupes spéciales, 4e BCT, 82e Abn. Div.

Pour Ciucevich, le fait de travailler avec la robotique était un autre exemple d'expérience nouvelle et intéressante qu'il ne réalisait pas qu'il allait acquérir lorsqu'il rejoindrait la société.

«Je ne savais pas que je ferais quelque chose comme ça», a déclaré Ciucevich. «Je n'ai jamais eu l'occasion de voir aucun de ces robots auparavant. J'en ai entendu parler lors de présentations, mais une diapositive PowerPoint n'est pas la même.

En plus d'être faciles à utiliser, les robots sont très polyvalents, a déclaré Slaton. Certains des robots utilisés par l'armée et le corps des marines peuvent prendre en charge les pièces jointes pour détecter les mines antipersonnel et les plaques de pression, ou creuser pour découvrir des explosifs enfouis.

«Presque tout ce qui peut être utilisé sur le sol peut être utilisé sur un robot», a déclaré Slaton.

Stockwell a rencontré tous les types de dommages imaginables lors de la réparation de robots en Irak et a constaté leur dureté, a-t-il déclaré. Une unité est venue vers lui avec un robot qui, dit-on, avait été projeté à 25 pieds par un engin piégé. En 20 minutes, il a replacé le bras et remis le robot en marche, a-t-il déclaré.

Les robots permettent également aux soldats de poursuivre leurs missions sans heurts, car une identification positive des IED permet d’éliminer les munitions explosives et de donner la priorité aux emplacements connus des IED et de ne pas perdre du temps à vérifier les fausses alarmes, a déclaré Stockwell.

Qu'il s'agisse de désarmer des bombes ou de jeter un coup d'œil furtif, les robots sauvent des vies en prenant des risques, afin que les parachutistes n'aient pas à le faire. Un MARCbot IV pourrait coûter quelques milliers de dollars à l'armée, a déclaré Stockwell.

«Combien votre vie vaut-elle pour votre famille?» A-t-il dit.