WASHINGTON - Même si les futurs présidents doivent conserver leur capacité d'empêcher une attaque contre les Etats-Unis, l'expérience de la guerre en Irak les rendra probablement plus prudents lorsqu'ils autoriseront une frappe préventive basée sur le renseignement, a déclaré hier le secrétaire à la Défense, Robert M. Gates. «Je pense que l’une des plus grandes leçons à tirer est que si vous envisagez de prévenir une attaque, vous feriez mieux de rester très confiant en vos renseignements», a déclaré Gates au cours d’une apparition télévisée hier sur PBS. "Tavis Smiley Show."

«Et je pense que les leçons tirées de l'impossibilité de trouver les armes de destruction massive [en Irak], entre autres choses, rendront tout futur président très prudent quant au déclenchement de ce type de conflit ou à la fiabilité des renseignements, " il a dit.

Les futurs présidents sont susceptibles de "poser beaucoup de questions très difficiles" avant d'utiliser la force de manière préventive, a déclaré Gates. "Je pense que cet obstacle est beaucoup plus élevé aujourd'hui qu'il y a six ou sept ans", a-t-il déclaré.

Avec plus de quatre décennies d'expérience de l'intelligence, Gates a reconnu que l'intelligence n'est presque jamais claire. «L'intelligence est sans équivoque dans très peu de crises - avez-vous une indication claire de ce qui va se passer», a-t-il déclaré. "Donc, vous prenez la meilleure intelligence que vous avez, et ensuite vous devez faire des jugements à ce sujet."

Cependant, Gates a également cité de larges améliorations apportées au renseignement depuis les attaques terroristes du 11 septembre 2001. Il a notamment reconnu l'amélioration des services de renseignement et d'application de la loi, ainsi que l'amélioration de la coopération et du partage d'informations entre agences, pour avoir permis d'éviter de nouvelles attaques aux États-Unis.

«La menace est toujours présente», a-t-il déclaré. "Mais nous y sommes, sept ans et demi plus tard, et aucune autre attaque n’a réussi."

Travaillant maintenant pour son huitième président, Gates a déclaré qu'il y avait un fil conducteur. "La seule chose que nous savons et que nous semblons devoir apprendre encore et encore, c'est que la guerre est intrinsèquement imprévisible", a-t-il déclaré. «Je pense que nous devons faire preuve d'une très grande prudence avant de nous engager dans des conflits, car il est toujours plus facile d'entrer que de sortir.»

Il a concédé que la guerre en Irak n'était pas le conflit rapide et en grande partie conventionnel attendu par la plupart des gens. Le défi de longue date en matière de contre-insurrection auquel la coalition a été confrontée n'était pas anticipé. Même maintenant, alors que la violence a considérablement diminué, les restes de l'insurrection continuent de lancer des attaques.

"Nous avons toujours dit qu'Al-Qaida conservait la capacité persistante d'essayer d'organiser ces événements spectaculaires", a déclaré Gates. «Il faudra beaucoup de temps avant qu'il n'y ait pas d'attaque en Irak et avant que les terroristes ne soient complètement maîtrisés».