Le secrétaire à la Défense, Robert M. Gates, a déclaré lundi que les membres des forces armées et les familles de militaires étaient sa principale préoccupation lors de la formulation des recommandations relatives au budget de la défense pour l'exercice 2010. S'adressant à un groupe de 30 étudiants et professeurs du Marine Corps War College, M. Gates a déclaré que son ami et commandant de la marine, Mike Mullen, président du Joint Chiefs of Staff, partageait la même priorité.

"Le président et moi étions d'accord pour dire que notre première priorité devrait être le peuple", a déclaré Gates. «Si nous n'obtenions pas les gens à part, les autres décisions n'auraient aucune importance.»

Cette réunion constituait la première étape de la série de visites du secrétaire de la Défense cette semaine dans chacun des collèges de guerre des services militaires, où il devrait discuter de la stratégie qui sous-tend son projet de budget de la défense pour l'exercice 2010.

Gates a annoncé ses recommandations la semaine dernière, distribuant les fonds conformément à ce qu'il a décrit comme le type de guerre «hybride complexe» qu'il s'attend à voir se généraliser. Il a alloué environ la moitié de son budget proposé pour les conflits traditionnels, stratégiques et conventionnels, environ 40% pour les capacités à double usage et les 10% restants pour la guerre irrégulière.

En plus de la ventilation unique qu'il a décrite, la proposition du secrétaire à la Défense vise à transférer les fonds des budgets supplémentaires au budget de base. Gates a déclaré que ses suggestions découlaient de son expérience de secrétaire à la Défense au cours des deux dernières années.

"Tout ce que j'ai trouvé à faire pour le combattant devait être fait en dehors du budget de base et en dehors de la bureaucratie régulière du Pentagone", a-t-il déclaré. "Il m'a semblé étrange que le département de la Défense ait été engagé dans deux guerres et ait dû faire tout ce travail, en gros, de manière informelle et non dans le cadre d'un programme régulier."

Les budgets supplémentaires représentaient le financement nécessaire pour remédier aux problèmes du centre médical Walter Reed Army à Washington, DC; mise en service de véhicules plus résistants aux mines, ou MRAP; fournir plus de moyens de renseignement, de surveillance et de reconnaissance aux combattants; et contrer les menaces des bombes de fortune. Ces budgets supplémentaires, ad hoc, ont également permis de financer des programmes familiaux, la recherche et les soins médicaux pour le stress post-traumatique et les lésions cérébrales traumatiques, ainsi que d'autres programmes axés sur la qualité de vie, a déclaré Gates.

«Je ne comprenais pas pourquoi le bâtiment était tellement occupé à préparer des guerres à venir et était si incapable de mener les guerres dans lesquelles nous étions», a-t-il déclaré. «Ils étaient financés par des fonds supplémentaires. Ils ne faisaient pas partie du budget permanent du ministère de la Défense. Et donc, quand les suppléments s'en iraient, ils seraient tous en danger.

En conséquence, M. Gates a recommandé que le budget de l'exercice 2010 comprenne 11 milliards de dollars pour augmenter les effectifs de l'armée de terre et du corps des marines et permettre à la marine et à la force aérienne de cesser de réduire la taille de leurs rangs.

L’autre volet de son budget proposé consistait à institutionnaliser les besoins des combattants en consacrant davantage de fonds aux budgets de base de chaque service, a déclaré Gates.

Le secrétaire a recommandé une augmentation des fonds alloués au renseignement, à la surveillance et à la reconnaissance pour chaque branche de service, une augmentation de 5% des forces d'opérations spéciales, une augmentation de 500 millions de dollars pour les équipages d'hélicoptères, la maintenance et autres programmes.

«Les gens ont dit que je me concentrais trop sur les guerres d’aujourd’hui et que je critiquais trop ceux qui ont la« prochaine guerre en guerre », at-il déclaré. "Et ce que je leur dis, c'est que j'essaie simplement de faire en sorte que les gars qui sont dans les guerres d'aujourd'hui aient un siège à la table où l'argent est distribué."

Pendant ce temps, a déclaré Gates, l'armée américaine doit adopter une perspective du XXIe siècle.

La pensée de la Seconde Guerre mondiale et la stratégie de la guerre froide ont cédé la place à une ère de conflits qui allient capacités conventionnelles et irrégulières à une guerre hybride complexe, a déclaré Gates. Il a cité en exemple l'utilisation par la Russie de forces spéciales et de la cyberguerre avant l'invasion de la Géorgie en août. "Ils ont utilisé tous ces aspects avant que leurs troupes au sol ne commencent à se déplacer en Géorgie", a-t-il déclaré.

Le Hezbollah a également illustré le concept par sa capacité à utiliser des explosifs improvisés et à lancer des attaques terroristes à petite échelle, tout en possédant "plus de missiles que la plupart des pays", a-t-il déclaré.

Le message de Gates aux étudiants et aux membres du corps professoral était clair: «La culture et la mentalité de service doivent continuer à se moderniser», a-t-il déclaré.

«L’Armée de terre ne peut plus penser à la façon dont elle va combattre à nouveau le Fulda Gap ou le Desert Storm. Les Marines n'ont pas eu d'atterrissage amphibie majeur depuis 1950. La Navy continue de vouloir se battre à nouveau à Midway. Et l'armée de l'air adore voler avec des pilotes dans le cockpit », a-t-il déclaré.

Bien que personne ne propose une rupture radicale avec le passé, comme l'abandon total des avions pilotés, les États-Unis doivent réfléchir à la manière de combiner ses divers moyens, a déclaré Gates.

«Je pense qu'essayer de comprendre comment vous structurez une armée qui vous offre le maximum de flexibilité pour un éventail de conflits aussi large que possible me semble être le défi auquel le ministère et les services sont confrontés aujourd'hui», a-t-il déclaré. «Parce que les types de conflits traditionnels que nous avons connus sont, comme diraient les enfants, « 20e siècle ».

"Et il s'agit en partie de commencer à y penser et de commencer à le budgétiser", a-t-il ajouté.