CARLISLE BARRACKS, Pa.– En deux ans et demi de secrétaire à la Défense, Robert M. Gates a eu de nombreuses décisions difficiles à prendre. Mais rien, a-t-il déclaré ici jeudi, ne compare la difficulté d'envoyer des hommes et des femmes au combat.

«Le reste est tout petit en comparaison», a confié Gates à des étudiants de l’Army War College ici. "Savoir ce que je dois faire, mais en connaître les conséquences."

Approuver les déploiements au combat, a-t-il déclaré, n'est pas une question d'éthique pour lui, "mais c'est la question morale la plus difficile à laquelle je suis confronté."

M. Gates a fait ces commentaires lors d'une séance de questions-réponses avec l'auditoire à la suite d'un discours qu'il a prononcé concernant son budget de défense recommandé pour l'exercice 2010, son troisième discours de ce type dans un collège militaire cette semaine.

Répondant à la question d'un membre de l'auditoire, M. Gates a déclaré que les décisions se durcissent à mesure que le gouvernement grimpe, "S'il y avait une bonne option, une personne d'un niveau inférieur aurait pris la décision et en aurait pris le crédit", a-t-il déclaré. «Au moment où une décision parvient au président ou au secrétaire à la Défense, le plus souvent, vous devez choisir la moins mauvaise option. Et la question toujours difficile est d’envoyer les gens au combat et de connaître le coût. »

Le secrétaire a également parlé de la nécessité d'un contrôle du Congrès dans les décisions des départements. En tant que fonctionnaire du gouvernement pendant 43 ans, Gates a déclaré qu'il avait toujours été guidé par le respect de la loi américaine.

«J'ai toujours pensé que, aussi douloureux et frustrant soit-il, que le contrôle exercé par le Congrès, qu'il s'agisse du renseignement ou de l'armée, est absolument essentiel pour nous garder tous sur la bonne voie», a-t-il déclaré.

Dans les prochaines semaines, M. Gates a indiqué qu'il prévoyait d'intéressantes discussions avec les membres du Congrès sur ses recommandations pour l'exercice 2010. «En fait, je suis impatient de voir cela car je pense qu'il y a dans certains domaines un malentendu sur la nature des décisions qui ont été prises», a-t-il déclaré.

Gates a également discuté des changements dans la manière dont les civils du DoD sont formés. «L’un des domaines dans lesquels je travaille au développement du capital humain est celui des civils», a-t-il déclaré. «Pour diverses raisons, une bonne partie de la partie civile de notre entreprise a été confiée à des sous-traitants.»

Il y a plus de sous-traitants travaillant pour le ministère de la Défense que de fonctionnaires, a déclaré Gates.

«Nous sommes pratiquement dans la même situation dans le monde des acquisitions, des contrats et des achats», a-t-il déclaré. «Nous avons des milliers et des milliers et des milliers de sous-traitants qui nous aident à gérer les sous-traitants. Et donc, la première chose à faire est de reconstruire le corps des professionnels de l’acquisition au sein du ministère de la Défense - avec des fonctionnaires professionnels. "

L'objectif des cinq prochaines années est de recruter 20 000 fonctionnaires pour remplacer les entrepreneurs, a déclaré Gates. L'année prochaine, il veut commencer avec 4000.

La secrétaire a également été interrogée sur la politique de l'armée: «Ne demandez pas, ne dites pas» aux homosexuels dans l'armée. "Nous ferons ce que le président nous dit", a déclaré Gates.

La politique n'est pas simplement une politique, c'est la loi, et l'armée va faire respecter la loi, a déclaré Gates. «Si la loi change, nos politiques évolueront également», a-t-il déclaré.

Gates a déclaré que lui et l'amiral de la marine, Mike Mullen, président du Joint Chiefs of Staff, avaient entamé un dialogue sur cette question avec le président Barack Obama. La question est complexe et difficile, et la force est déjà très sollicitée par deux guerres, a-t-il déclaré.

"Le président a clairement indiqué où il veut aller et ce qu'il pense devoir faire", a déclaré Gates. "Mais je pense qu'il aborde cette question de manière délibérée et prudente, de sorte que si nous suivons cette voie, nous le ferons bien et nous le ferons de manière à atténuer les inconvénients."

Gates a déclaré qu'il était d'accord avec cette approche. "Je crois que c'est quelque chose qui doit être fait très, très soigneusement", a-t-il déclaré.