WASHINGTON, le 12 mars 2009 - La guerre en Afghanistan représente le plus gros défi du département de la Défense, a déclaré hier le secrétaire à la Défense, Robert M. Gates, mais s'est déclaré confiant que l'Irak "se trouve dans un meilleur endroit" et que les combattants et les guerriers blessés sont mieux fournis depuis plus de deux ans. S'exprimant lors de l'émission «Tavis Smiley Show» de PBS, Gates a évoqué les défis auxquels il est confronté en tant que secrétaire à la Défense et les réalisations qu'il a contribué à apporter.

"De toute évidence, la guerre en Afghanistan est notre plus grand défi actuel", a-t-il déclaré. «Définir correctement la stratégie, définir la voie à suivre et définir des objectifs clairs et réalisables est, à mon avis, le plus grand défi auquel nous sommes actuellement confrontés.»

L’Iran, lui aussi, pose "un problème réel", a déclaré M. Gates. "Je pense que c'est l'un des défis majeurs auxquels nous allons faire face au cours des prochaines années."

Mais M. Gates a déclaré qu'il considérait les progrès réalisés en Irak comme le point culminant de ses deux années au poste de secrétaire à la Défense.

"De toute évidence, la guerre en Irak est dans un meilleur endroit que lorsque j'ai été nommé à ce poste, et je pense y avoir pris part, " a-t-il déclaré.

Gates a souligné que «beaucoup de gens sont responsables» de ce succès, y compris le général d'armée David H. Petraeus, le chef du commandement central américain qui a supervisé la montée en puissance du commandant de la Force multinationale en Irak.

La récente augmentation de la violence en Irak est probablement liée aux efforts d'Al-Qaida pour perturber l'impact des élections provinciales qui ont été couronnées de succès, a déclaré Gates.

«Et même avec la violence des dernières semaines, le niveau de violence en Irak est considérablement plus bas qu’il ne l’a été en réalité, il ya vraiment un an, six mois ou depuis 2004», at-il déclaré. "Donc, je pense que nos commandants voient cela comme des incidents isolés."

Gates a également déclaré qu'il était heureux "d'avoir pu faire certaines choses pour aider les combattants". Il a cité davantage de véhicules blindés lourds; renforcement des capacités de renseignement, de surveillance et de reconnaissance; et de meilleurs soins pour les troupes blessées. «Je pense que je me sens très bien à propos de toutes ces choses», a-t-il déclaré.

La secrétaire a plaidé en faveur des efforts visant à amener plus rapidement au théâtre de combat des véhicules plus résistants aux mines et protégés contre les embuscades afin de protéger les troupes contre les engins explosifs improvisés. «Ces véhicules blindés plus lourds… ont considérablement réduit le nombre d'hommes et de femmes en uniforme qui ont été tués par ces engins piégés», a-t-il déclaré.

Les combattants ont également davantage de capacités de renseignement et de reconnaissance depuis que Gates a propulsé l'initiative au premier plan.

En outre, il s'est félicité des progrès accomplis dans le traitement des soldats blessés. Deux mois à peine après avoir occupé le poste de haut responsable du département de la Défense, des informations ont fait état de conditions inacceptables au centre médical militaire de Walter Reed. Gates a réagi en renvoyant les principaux commandants et officiels responsables et en exigeant des améliorations globales.

"Je pense qu'il y a eu des améliorations spectaculaires dans la façon dont nous traitons nos guerriers blessés au cours des deux dernières années", a-t-il déclaré. Il a cité comme exemples les unités de transition des guerriers dans les installations militaires, les programmes de soutien à la famille et la prolifération de nouveaux groupes de soutien.

«L'avons-nous juste maintenant? Non, et personne dans ce bâtiment ne dirait cela », a-t-il déclaré. «Mais nous avons fait d’énormes progrès au cours des dernières années et, franchement, avec beaucoup d’aide du Congrès, qui nous a donné les ressources nécessaires pour y parvenir. Et nous allons continuer à y travailler.

Gates a qualifié les guerriers blessés de «nos héros».

"Mon mantra ici est qu'après les guerres elles-mêmes, nous n'avons plus de priorité que de prendre soin de nos guerriers blessés", a-t-il déclaré.

Gates a précisé que d'autres problèmes subsistaient au ministère.

En haut de la liste, a-t-il dit, il incite le ministère à se concentrer davantage sur les besoins immédiats en temps de guerre. «L’une de mes plus grandes frustrations ici est qu’il s’agit d’un bâtiment qui, pendant longtemps, était davantage axé sur la planification de la guerre future que sur la lutte efficace contre les guerres en cours», a-t-il déclaré.

Le ministère doit être capable de faire les deux, a-t-il déclaré, car il garde un oeil ferme sur le soutien des personnes dans le conflit actuel.

«L’une de mes préoccupations est qu’il n’ya pas de base institutionnelle au sein du ministère de la Défense où les gens viennent au travail tous les matins pour demander:« Que puis-je faire aujourd’hui pour aider le combattant en Irak ou en Afghanistan à avoir plus de succès et à revenir chez lui vivant?

Gates a déclaré qu'il souhaitait institutionnaliser les enseignements tirés en Irak et en Afghanistan de la lutte contre les insurrections.

«Le département de la Défense - et en particulier nos dirigeants en uniforme, nos hommes et nos femmes en uniforme - ont probablement appris mieux et plus rapidement parce que leur vie était en danger, plus que tout autre membre du gouvernement ou du monde», a-t-il déclaré. "Ce que nous avons dû réapprendre pour la première fois depuis le Vietnam, c'est comment faire de la contre-insurrection."

Cela nécessite «un ensemble de compétences totalement différent» de celui requis pour combattre un conflit conventionnel, a-t-il déclaré.

"Je pense que nous avons institutionnalisé ceux-ci", a déclaré Gates. «Et l’un de mes objectifs est de veiller à ce que les leçons que nous avons apprises ne soient pas oubliées et qu’elles soient en fait institutionnalisées dans notre formation et notre doctrine, de sorte que les officiers, dans 10 ou 15 ans, aient toujours accès aux leçons qui ont été apprises. appris."