NEWPORT, RI, 17 avril 2009 - Alors que l'armée américaine se retire de l'Irak et de l'Afghanistan, les dirigeants doivent tirer les leçons des revers antérieurs, a déclaré aujourd'hui le secrétaire à la Défense, Robert M. Gates. Gates a parlé à la classe et au personnel du Naval War College. Il a ajouté que les dirigeants doivent comprendre que, à la fin des conflits, les États-Unis ne peuvent pas désarmer unilatéralement.

Selon M. Gates, l’un de ses dictons préférés parmi ses 43 années de service fédéral est le suivant: «L’expérience est la capacité de se souvenir d’une erreur lorsqu’elle commet de nouveau."

"Et l'une des choses qui est arrivée à ce pays à plusieurs reprises au 20ème siècle", a-t-il ajouté, "est qu'à la fin d'un conflit ou d'une guerre, nous avons désarmé unilatéralement".

Les Etats-Unis ont éviscéré les forces armées à la fin de la Première et de la Seconde Guerres mondiales, a-t-il déclaré. A la fin des guerres de Corée et du Vietnam, at-il ajouté, les capacités militaires ont de nouveau diminué.

«Et nous l'avons fait à la fin de la guerre froide», a-t-il déclaré. L’armée est 40% moins nombreuse aujourd’hui, a-t-il dit aux étudiants, par rapport à sa démission du poste de directeur du renseignement central en 1993.

«Ainsi, chaque fois que nous sommes arrivés à la fin d'un conflit, nous nous sommes persuadés que la nature de l'humanité et la nature du monde ont changé de façon durable, et nous avons donc démantelé nos capacités militaires et de renseignement», il a dit.

Il a ajouté que, alors que les États-Unis se retirent en Irak et envisagent le niveau de forces adéquat en Afghanistan, les dirigeants ne doivent pas commettre la même erreur.

«Mon espoir… est de ne pas oublier que la nature fondamentale de l'humanité n'a pas changé et qu'il y aura toujours des gens qui voudront tenter de nous priver de notre liberté ou de celle de nos amis et de nos partenaires», a-t-il déclaré. Les Etats-Unis doivent maintenir un niveau d'investissement dans les capacités de sécurité nationale permettant au pays de faire face à la gamme de menaces, a ajouté le secrétaire.

M. Gates a posé une question sur les efforts de l'armée de l'air pour mettre à jour sa flotte de navires-citernes vieillissants. Il a déclaré qu'il était favorable à une entreprise qui remporterait le contrat gigantesque. Beaucoup ont suggéré de scinder le contrat et d'en donner des morceaux aux deux concurrents. «Tout d’abord, at-il déclaré, j’examinerais la question sous un autre angle, c’est-à-dire quelles sont les conséquences et les coûts liés à la présence de deux pétroliers?

Les coûts de développement doubleraient de l'estimation actuelle de 7 milliards de dollars à 14 milliards de dollars, a-t-il déclaré. Un contrat divisé signifie également que le gouvernement ne tire aucun avantage de la concurrence. "Tout effet de levier que nous pourrions avoir en termes de contrôle des coûts disparaît", a-t-il expliqué.

La compétition est en trois segments. Le premier achat - le KC-X - concerne 179 pétroliers. Il sera suivi du KC-Y et du KC-Z, a-t-il déclaré. "Si ... nous rencontrons des problèmes avec ceux-ci, il me semble que vous êtes en mesure de rouvrir la compétition et d'aller de l'avant à partir de là", a-t-il déclaré.

Enfin, le secrétaire a évoqué ce qu'il a appelé le «miracle» de pouvoir étudier la demande de budget de la défense pour l'exercice 2010 et de faire des recommandations sans que personne ne perde la discussion. C'était important pour lui, a-t-il dit, et toutes les personnes impliquées ont signé des accords de confidentialité.

«Il me semblait que l’importance cruciale dans laquelle nous envisagions de modifier radicalement la manière dont nous allions acheter des biens et les changements de programme dans des programmes spécifiques était que nous pouvions avoir ces délibérations parmi les hauts responsables de l’armée et des civils du département sans les journaux impriment chaque jour les résultats de nos délibérations de la veille », a-t-il déclaré.

Les décisions ne sont pas prises dans un cercle fermé, a-t-il dit, mais impliquent plutôt de multiples réunions avec de hauts civils, des chefs de service, les chefs d'état-major et les commandants de combattants.

«Je pensais qu'il était très important pour nous de collaborer pour que les gens puissent être honnêtes les uns avec les autres et ne pas se sentir sur la défensive», a-t-il déclaré. «J'ai également pensé qu'il était important que les chefs de service sachent qu'ils ne sont pas isolés, mais que nous examinons les programmes de tous les services.»

La politique de non-divulgation a permis aux dirigeants de se concentrer. Les participants ne "regardaient pas par-dessus notre épaule les contractants, le Congrès et les autres, et essayaient de voir comment nous allions résoudre leurs objections", a déclaré Gates.

Le secrétaire a déclaré qu'il avait discuté du processus avec le président Barack Obama lorsqu'il avait entamé l'exercice. «Mon objectif est de présenter au président un budget indépendant de toute considération politique qui soit centré sur ce qui est dans le meilleur intérêt des États-Unis en matière de sécurité nationale», a-t-il déclaré. «Nous entrerons dans les compromis politiques une fois que le Congrès commencera à examiner ce budget.»

Le groupe était assez nombreux pour étudier les recommandations, mais pas assez pour qu'il soit impossible de dire qui a fait la fuite si des informations étaient divulguées, a déclaré Gates.

"Et je vais vous dire, un miracle s'est produit", at-il ajouté. "En trois mois, il n'y avait aucune fuite de nos délibérations."