WASHINGTON, le 18 mars 2009 - L’Armée de terre a décidé d’éliminer progressivement le programme dit «stop-loss» d’ici janvier, a annoncé aujourd’hui le secrétaire à la Défense, Robert M. Gates.

Depuis le début de son mandat de secrétaire à la Défense, M. Gates a demandé aux services de ne plus dépendre du programme controversé qui permet l’extension involontaire du service actif des militaires au-delà de la fin prévue de leur mandat.

L’armée compte actuellement 13 000 soldats dont le statut de service actif a été prolongé grâce au programme afin qu’ils puissent se déployer avec leurs unités. L’Armée de terre est le seul service utilisant le programme.

"Nous avons l'autorité légale de le faire", a déclaré Gates lors d'une conférence de presse du Pentagone. “Mais… j'ai senti, particulièrement dans ces chiffres, que c'était briser la foi. Ce n'était pas une violation du contrat d'enrôlement. Mais je crois que lorsque la date de fin de service de quelqu'un est indiquée, le retenir contre son gré, si vous voulez, n'est tout simplement pas la bonne chose à faire. "

La secrétaire a déclaré qu'il serait toujours nécessaire de maintenir quelques personnes au service, mais que ce devrait être un petit nombre. "Je voudrais le réduire à des scores, pas à des milliers", a-t-il déclaré.

La décision du secrétaire éliminera le recours au stop-loss pour le déploiement de soldats.

"A compter de ce mois d'août, la Réserve de l'armée américaine ne mobilisera plus d'unités en stop-loss", a déclaré Gates. "La Garde nationale de l'armée cessera de le faire en septembre, et les unités actives de l'Armée cesseront d'employer le stop-loss en janvier."

L’objectif est de réduire de 50% le nombre de soldats restants dans l’armée d’ici à juin 2010 et de les ramener à zéro d’ici mars 2011. «Nous conserverons l’autorisation d’utiliser le stop-loss dans des circonstances exceptionnelles», a déclaré Gates.

L'Armée mettra en place un certain nombre de mesures incitatives pour encourager les soldats à étendre volontairement leurs effectifs afin d'atténuer l'impact de la décision sur la cohésion et la force de l'unité. À compter de ce mois-ci, l'armée versera 500 $ par mois aux soldats qui arrêtent de perdre. Le programme est rétroactif au 1er octobre, date à laquelle le Congrès a adopté une loi autorisant les paiements.

Bien qu'il y ait un risque, Gates a déclaré, il veut tout faire pour s'assurer que "les soldats ne soient pas obligés inutilement de rester dans l'armée après leur date de fin de service."

Les dirigeants de l'armée ont récemment parlé de la proposition à la secrétaire. Ils sont en train de mettre en place les directives et les règlements pour que cela fonctionne, ont déclaré des responsables de l'armée.

"Je pense que la manière dont l'armée aborde cette situation atténue ces risques, alors je suis à l'aise avec ce plan", a déclaré Gates.

L’armée est en mesure de prendre cette décision pour trois raisons, selon ses responsables: les conditions changeantes en Irak, la mise en place d’un nouveau programme de rotation d’unités et l’augmentation de la taille de l’armée. Au cours des 18 prochains mois, le retrait en Irak sera de loin supérieur à l’augmentation en Afghanistan, a déclaré Gates.

Les Marines ont utilisé le stop-loss au début des guerres en Afghanistan et en Irak. Au total, 3 389 Marines en service actif ont servi au-delà de leurs conditions de service. Environ 5 000 réservistes de la marine ont été perdus, mais seulement 443 d’entre eux ont été mobilisés, ont déclaré des responsables du Corps des marines. Les Marines ont cessé d'utiliser le programme le 12 mai 2003.

L’armée de l’air a utilisé le programme avec parcimonie en 2001, 2002 et 2003. Elle a mis en place un système d’arrêt-perte pour 43 officiers et 56 aviateurs enrôlés dans le cadre de l’opération Iraqi Freedom, qui a pris fin le 23 juin 2003.

La Marine n’a plus utilisé ce programme depuis le printemps 2003, et c’était ensuite aux militaires de servir avec les Marines, ont indiqué des responsables de la Marine.