FORT RUCKER, Ala.– Le secrétaire à la Défense, Robert M. Gates, s’est arrêté ici pour découvrir à quelle vitesse la maison de l’aviation militaire pouvait étendre ses opérations d’entraînement.

Sa visite a eu lieu peu après son annonce que le budget de la défense proposé pour l'exercice 2010 consacrerait 500 millions de dollars à l'accélération du déploiement des pilotes et des équipages d'hélicoptères sur le champ de bataille.

S'adressant à la presse voyageant avec lui, M. Gates a déclaré que le principal obstacle à la fourniture des capacités en hélicoptère indispensables aux guerres en Irak et en Afghanistan n'était pas le nombre d'hélicoptères dans l'inventaire de l'armée, mais plus encore la capacité de former et d'envoyer des pilotes et des équipages.

«Comment pouvons-nous accélérer rapidement le débit des pilotes et des équipages formés? C’est la simple question et c’est à quoi sert la plus grande partie des 500 millions de dollars », a déclaré Gates.

Fort Rucker forme actuellement environ 1 200 pilotes d’hélicoptère par an, soit environ 300 de moins que l’armée a demandé, selon le général Martin E. Dempsey, commandant du commandement de la formation et de la doctrine de l’armée américaine, qui a rencontré Gates à Fort Rucker lors de sa visite. .

La majeure partie de ce déficit est la formation de pilotes de la Garde nationale et de la réserve, a déclaré Dempsey.

C’est ce déficit annuel de 300 pilotes que les dirigeants de l’Armée espèrent réduire en utilisant les 500 millions de dollars pour engager plus de pilotes instructeurs, payer plus de temps pour la simulation et plus de maintenance.

Tout leur permettra d'accélérer la livraison des pilotes et des équipages, a déclaré Dempsey. Il espère qu'avec les fonds supplémentaires, il sera possible de réduire l'écart dans environ deux ans.

"Il s'agit de déplacer les gens dans le pipeline", a déclaré Dempsey.

Depuis le début des guerres, Fort Rucker a élargi son entraînement pour inclure plus de temps dans les simulateurs de haute technologie et plus dans l’entraînement tactique. Dempsey a déclaré qu'avant les guerres, les pilotes passaient moins de temps à s'entraîner ici et davantage dans les unités qui leur étaient assignées.

Ils apprendraient les bases du vol ici, mais s’entraîneraient sur des manœuvres tactiques et environnementales sur leur base, a-t-il déclaré. Mais, à cause des demandes de déploiement, les unités n’ont pas eu le temps de les entraîner.

Les pilotes ont l'habitude de passer environ 150 heures en vol à cet endroit, a précisé Dempsey, et ce nombre a été porté entre 189 et 277 heures, en fonction de la complexité de l'avion sur lequel ils sont formés.

La formation de simulation a doublé ici, passant d'environ 20% à près de 40% de la formation totale du pilote, a déclaré Dempsey. Il espère qu'avec les fonds supplémentaires, il atteindra environ 45%.

M. Gates a visité un complexe de simulation d'hélicoptère d'un milliard de dollars tandis qu'il se familiarisait avec l'entraînement de survie en mer et a pris le temps de le faire pour attribuer une Croix du service distingué à un officier de l'aviation lors d'une cérémonie privée.

Conformément à la tradition de Gate, qui s’entretenait en tête-à-tête avec les troupes, le secrétaire s’est entretenu pendant environ 45 minutes avec 11 pilotes instructeurs.

Lors de ses visites, Gates s'entretient généralement en privé avec les troupes au cours de ses visites, faisant souvent sortir les hauts dirigeants de la salle.

«J'entends parler de la vérité lorsque je communique avec les personnes qui effectuent le travail que je n'entends parfois pas à l'intérieur de ce bâtiment à cinq faces», a déclaré Gates plus tôt.

Lors d’une conférence de presse tenue plus tard, M. Gates a déclaré que les pilotes lui avaient dit qu’ils avaient besoin d’améliorer l’infrastructure ici, que certaines salles de classe étaient surpeuplées et nécessitaient des améliorations technologiques. Ils ont également évoqué le besoin de davantage d'instructeurs pilotes et d'installations de maintenance actualisées.

Si le budget est approuvé par le Congrès, M. Gates a indiqué qu'il envisageait d'utiliser le temps entre en vigueur afin d'étudier les changements pouvant être apportés pour obtenir des résultats rapides. Gates a déclaré qu'il espérait que cela pourrait se traduire par davantage de pilotes et d'équipages sur le champ de bataille quelques mois après le début de l'exercice 2010.

Gates a fait son arrêt au Fort Rucker avant de se rendre à la base aérienne Maxwell, en Alaska, où il envisage de discuter de son budget pour l'exercice 2010 proposé avec les étudiants de l'Air War College demain. Gates se rend cette semaine dans chacun des collèges militaires, afin de discuter de sa stratégie budgétaire au niveau des services.