WASHINGTON– Avoir une conversation interrompue par un signal de téléphone portable perdu est ennuyeux. Mais pour ceux qui servent dans une zone de combat, perdre la connectivité peut être mortel. Un programme de l'Agence de projets de recherche avancée pour la défense est en train de mettre au point un système empêchant les perturbations des signaux de communication et, le cas échéant, d'éviter que le message ne disparaisse jamais.

La DARPA a lancé le programme de réseautage tolérant aux perturbations il y a trois ans afin d'éliminer les messages perdus en raison d'interférences dans le chemin de communication, a expliqué Preston Marshall, le responsable du programme.

Les interruptions peuvent être causées par un véhicule ou un bâtiment en métal, ainsi que par des caractéristiques du terrain qui bloquent les signaux du satellite - tous des facteurs communs sur le champ de bataille, a-t-il noté.

Le concept a vu le jour à la NASA, où les ingénieurs ont exploré des moyens de traiter les communications interplanétaires dans des circonstances hautement imprévisibles. Mais la DARPA a également vu des applications militaires.

Le défi, a expliqué Marshall, est que la technologie Internet repose sur l'hypothèse selon laquelle «tout le monde est connecté à un modem câble et qu'il se trouve sous une tour de cellules de 1 000 pieds».

Ce n'est guère le cas pour les troupes de combat. "Dans l'armée, nos soldats discutent entre des radios très proches du sol et une berme de 10 pieds au sol ressemble à une montagne", a-t-il déclaré.

Marshall et les membres de son équipe DARPA rencontrent le même phénomène lorsqu'ils opèrent à Fort AP Hill, en Virginie - une base de l'armée où le mot "colline" est un peu exagéré. «Lorsque nous circulons autour de Fort AP Hill, nous perdons les signaux satellites environ 25% du temps, uniquement à cause des arbres situés le long des routes», a-t-il déclaré.

"De la même manière, si je suis un soldat en train de créer une page Web ou de mettre à jour les données de suivi de Blue Force, et que je marche derrière un bâtiment en métal ou dans un véhicule en métal, cela peut être suffisant pour interrompre ma connexion pendant 10 ou 20 secondes", a-t-il déclaré .

Ces quelques secondes peuvent arrêter un message dans sa trajectoire, avec des conséquences potentiellement mortelles. En effet, lorsque les réseaux traditionnels se heurtent à ces perturbations, ils ne font que laisser tomber le signal. Le destinataire prévu ne reçoit jamais la communication et ni l'expéditeur ni le destinataire ne s'en rendent compte.

Ce n’est pas le cas avec DTN, qui selon Marshall maintiendra le message et le transmettra à la première occasion. «Dans DTN, si le réseau ne peut pas le livrer tout de suite, il ne le jettera pas. Si je donne quelque chose à un DTN et que je me déconnecte, DTN continuera à le faire traverser le réseau et à me le faire livrer », a-t-il déclaré.

"Il prend la responsabilité du matériel jusqu'à ce qu'il le distribue - comme le service postal", a-t-il déclaré. «C’est donc une façon très logique de gérer des réseaux.»

Cette capacité pourrait être une bouée de sauvetage pour les troupes de combat qui dépendent de communications fiables. «Cela peut faire la différence pour assurer l’avantage tactique», a déclaré Marshall.

Le programme DTN a fait des progrès constants, la technologie faisant ses preuves dans deux démonstrations sur le terrain reproduisant les conditions de combat. Il en est actuellement à sa troisième et dernière phase de développement, après quoi les services militaires l’évalueront et détermineront s’ils veulent l’adopter, a déclaré Marshall.

L’Armée de terre a déjà accepté d’acheter environ 300 radios portables à faible coût construites autour de la technologie DTN. Si le système fonctionne comme prévu dans l'environnement opérationnel, l'armée devrait en acheter de grandes quantités.

En fin de compte, Marshall s'attend à une application large et presque généralisée du DTN, qui offre des communications plus fiables aux troupes de première ligne.

"Si vous êtes assis dans un centre de commande, vous avez beaucoup de fibres et vous n'avez pas besoin du DTN", a-t-il déclaré. «DTN est destiné aux utilisateurs marginaux qui ont un chemin de retour en concurrence avec de nombreuses autres applications et qui sont bloqués alors qu'il passe derrière des véhicules. C’est là que se concentre l’effort: sur le bord tactique. ”