WASHINGTON, le 1er avril 2009 - Avez-vous déjà imaginé remplir les réservoirs d'essence d'un avion militaire avec de la graisse de frite? Ce n'est pas une blague du poisson d'avril - c'est exactement ce que l'Armée de l'air pourrait faire un jour si un programme de recherche de l'Agence de projets de recherche avancée pour la défense donne de bons résultats. La DARPA est l'agence scientifique du département de la Défense qui repousse les limites de ce qu'Anthony J. Tether, son ancien directeur, a décrit de longue date comme «le côté éloigné» du développement scientifique et technologique pour répondre aux besoins militaires.

Ainsi, dans le but de réduire la dépendance énorme de l'armée à l'égard du pétrole importé, la DARPA est en train d'explorer les moyens de convertir le "pétrole de graisse jaune" ou les "sources cellulosiques et d'algues" d'origine végétale en carburéacteur JP8.

L'objectif, a expliqué Barbara McQuiston, directrice du bureau de la technologie stratégique et responsable du programme sur les biocarburants, est de proposer des sources non pétrolières pour alimenter les avions militaires, les véhicules terrestres et les navires non nucléaires. Elle a ajouté que deux avantages secondaires seraient une réduction des coûts de carburant et une réduction des émissions de carbone nocives pour l'environnement.

Le programme de biocarburants financé par la DARPA a amené la communauté scientifique à rechercher des alternatives au pétrole apparemment improbables: des algues, des graines et des cosses de maïs. Selon McQuiston, ces cultures produisent un type d'huile pouvant être convertie par un processus complexe en biocarburant.

Le secteur privé étudie également cette possibilité dans la recherche de carburants moins chers produits dans le pays. En fait, plusieurs compagnies aériennes commerciales ont déjà effectué des vols d’essais utilisant un mélange de pétrole et de biocarburants.

McQuiston a déclaré que ces recherches pourraient avoir une application militaire, mais que le biodiesel produit selon les procédés commerciaux actuels ne convient pas nécessairement à des usages militaires. L'armée, par exemple, a besoin d'un carburant répondant à des normes exceptionnellement élevées. il doit être aussi efficace à moins 20 degrés qu'à 140 degrés.

Certains participants au programme DARPA ont produit des échantillons conformes à ces normes. Selon McQuiston, ils pourraient, s’ils sont produits à une échelle suffisamment grande et à un coût suffisamment bas, servir potentiellement de remplaçants pour le carburéacteur JP8.

Elle s'attend à disposer d'une solution de rechange au biodiesel éprouvée qui réponde à toutes les exigences établies et à pouvoir la présenter aux forces armées afin qu'elles envisagent de l'utiliser.

«Notre intérêt est de pouvoir démontrer la technologie et de démontrer que ces objectifs sont réalisables», a-t-elle déclaré. «Nous voulons montrer que cela peut être fait et que cela peut être fait dans le cadre d'un processus réalisable, manufacturable et évolutif.»

Le développement des énergies alternatives a une importance stratégique pour les États-Unis, a déclaré McQuiston. «Pouvoir développer cette indépendance énergétique alternative est bon pour les forces armées et pour le pays», a-t-elle déclaré.

Selon M. McQuiston, cette reconnaissance est une excellente motivation pour elle et son équipe. «Je pense que nous sommes tous ici parce que nous voulons rendre service au pays», a-t-elle déclaré. «Et à la DARPA, nous sommes en mesure de réaliser cet investissement à haut risque et à rendement élevé que nous estimons être essentiel pour le pays. Nous sommes en mesure non seulement de résoudre certains des problèmes les plus difficiles, mais également de faire preuve de leadership dans l'avenir. ”

La DARPA a été créée en réponse au lancement de Spoutnik en Russie et a célébré son 50e anniversaire le mois dernier. Ses travaux ont jeté les bases du programme spatial de la NASA, du World Wide Web et d’une myriade d’autres technologies.

Les technologies développées par la DARPA ont également révolutionné la guerre. Les avions furtifs, les munitions de précision de pointe et les véhicules aériens sans pilote Predator et Global Hawk utilisés en Irak et en Afghanistan ont tous commencé sur les planches à dessin de la DARPA.